Religion in Thailand

Religion in Thailand

Although Thailand is considered one of the capitals of entertainment, it remains a country with a very strong spiritual component; religion plays a very important role here, influencing the daily life of the population, even if to be more correct we should talk about religions.

Although the dominant religion is Theravada Buddhism, which is the basis of Thai culture and is professed by about 95% of the population, there is a great religious tolerance that allows peaceful coexistence with other faiths, such as Islam, Christianity , Hinduism, Sikhism, etc., each of which has its own places of worship in the country. This openness is born precisely from the Buddhist teachings that promote the ideal of peace and tolerance towards others.

The law provides for freedom of religion and the government respects this right also in practice, allowing the construction of places of worship and schools and giving the faithful the opportunity to celebrate their holidays. The integration of some religious communities is so strong that some holidays of other religions are celebrated on a national level. It is also good to know that in recent decades there have been some violent clashes between Thai soldiers and Malay Muslims, who claim their own independent state, but there is no religious reason behind this conflict.

Buddhism

Buddhism is believed to have begun to spread in Thailand around the third century BC, soon becoming the dominant religion; although not officially a state religion, the king of Thailand is required by law to profess Buddhism.

Theravada Buddhism is based on the teachings of Guatama Buddha and like all other Buddhist schools of thought believes in reincarnation: a person’s life does not begin with birth and does not end with death, but is an infinite succession of lives, each of the which is influenced by the actions performed (karma) in the previous ones. The goal of every follower of Buddhism is the attainment of enlightenment, that is, of that state of peace and liberation from suffering called Nirvana. Through some rituals, such as processions, donations to temples or the lighting of incense, the faithful try to improve their condition and get closer to Nirvana in this life or the next.

The Buddhist religion exerts a strong influence in the life and culture of the Thai people, inspiring art, literature, architecture and sculpture; temples are present in every village and city: there are about 30,000 throughout Thailand. But these are not only places of worship, but also educational and social gathering centers, where libraries, meetings, teaching and recreational activities are made available. Monks are highly respected figures and food offerings are made to them, as they cannot accept money. Most Thai men, usually at the end of their studies, spend a short time in a monastery learning all the teachings of Buddhism and living like monks: it is considered a very important moment in a man’s life.

Chinese religions

The large Chinese community made it possible to introduce other religious traditions to Thailand, many belonging to Chinese culture and linked to Taoism and Confucianism; this is why in Thailand there are temples, shrines, festivals and rituals dedicated to particular Chinese gods or traditions. Chinese festivals are widely celebrated especially in the places with the highest immigrants, such as Phuket and Bangkok. Despite the strong presence of followers and temples dedicated to Chinese religions, this community is still considered part of the Buddhist population.

Even the Thais themselves worship deities not related to Buddhism, but to ancient indigenous cults, from which derive some rituals and ceremonies still practiced today.

The Islam

In the south of the country (in the provinces of Pattani, Yala, Narathiwat, Songkhla and Chumphon), the majority of followers of Islam are concentrated, making up the largest religious minority (about 5% of the population). Muslims belong to various ethnic groups, in particular originating from Malaysia. It is from neighboring Malaysia that Islamism is believed to have arrived around the thirteenth century. The Muslim community receives government funding for the construction and maintenance of mosques, which are around 2,000 across Thailand. The profound tolerance towards other religions is also noted in various aspects of daily life: Muslim workers benefit from special permits on the occasion of important religious holidays and some family disputes are judged according to Islamic law. In addition, there are about 200 Muslim schools throughout Thailand, where pupils can combine learning the Islamic religion with their basic studies.

Christianity

Christianity was introduced by European missionaries around the 16th century and many people converted to this religion, particularly among Chinese immigrants. Although the numbers are relatively low (Christians today represent about 0.5% of the population) historically the Christian religion has played a significant role in the modernization of the country, bringing important innovations in the field of education and medicine: it was the Christians who carry out the first vaccines in Thailand.

Hinduism and Sikhism

In Thailand there are about 20,000 residents of Indian origin, who divide themselves between the Hindu religion and Sikhism.

Hindu believers live mainly in big cities and the largest community is located in Bangkok. It is precisely here that the main Hindu temples and shrines arise, where both Hindus and Buddhists go to pray: some Hindu deities are also worshiped by many Thais of Buddhist faith. The strong influence of Hinduism has very ancient origins: in the past, Thailand was under the rule of the Khmer, who had deep Hindu roots. Despite this, the followers of Hinduism make up just under 0.1% of the population.

The small but influential Sikh community is also present mostly in the cities, where they mainly live in retail trade. Sikhs also have their own places of worship in which to pray and are also very active in providing assistance to the poorest and the sick: they manage various non-profit associations for the sick and elderly and free schools for poor children.

Judaism

The community has been present in Thailand since the 17th century, with the arrival of some Jewish families from Baghdad and then grew following the persecutions suffered by these peoples. Most Jews live in Bangkok, but there are some small communities in Phuket, Chiang Mai and on the island of Koh Samui where the faithful can pray and meet in the synagogues dedicated to them.

Sebbene la Thailandia sia considerata una delle capitali del divertimento, resta un Paese dalla fortissima componente spirituale; la religione qui svolge un ruolo molto importante, influenzando la vita quotidiana della popolazione, anche se per essere più corretti bisognerebbe parlare di religioni.

Nonostante la religione dominante sia il Buddhismo Theravada, che sta alla base della cultura thailandese ed è  professato da circa il 95% della popolazione, c’è una grande tolleranza religiosa che permette la convivenza pacifica con altre fedi, come l’islamismo, il cristianesimo, l’induismo, il sikhismo, ecc., ciascuna delle quali dispone di propri luoghi di culto nel Paese. Questa apertura nasce proprio dagli insegnamenti buddhisti che promuovono l’ideale di pace e di tolleranza verso il prossimo.

La legge prevede la libertà di religione e il governo rispetta tale diritto anche nella pratica, permettendo la costruzione di luoghi di culto e scuole e dando ai fedeli la possibilità di celebrare le proprie festività. L’integrazione di alcune comunità religiose è così forte che alcune festività di altre religioni sono festeggiate a livello nazionale. È bene anche sapere che negli ultimi decenni ci sono stati alcuni scontri violenti tra i soldati thailandesi e i mussulmani Malay, che reclamano un proprio Stato indipendente, ma alla base di questo conflitto non vi è alcun motivo religioso.

Il  Buddhismo

Si crede che il Buddhismo abbia cominciato a diffondersi in Thailandia attorno al terzo secolo a.C., divenendo presto la religione dominante; pur non essendo ufficialmente una religione di Stato, il re della Thailandia è tenuto per legge a professare il Buddhismo.

Il Buddhismo Theravada si basa sugli insegnamenti di Guatama Buddha e come tutte le altre scuole di pensiero buddhiste crede nella reincarnazione: la vita di una persona non inizia con la nascita e non termina con la morte, ma è un susseguirsi infinito di vite, ciascuna delle quali è influenzata dalle azioni compiute (karma) in quelle precedenti. Il fine di ogni seguace del Buddhismo è il raggiungimento dell’illuminazione, ovvero di quello stato di pace e di liberazione dalle sofferenze chiamato Nirvana. Attraverso alcuni rituali, come le processioni, le donazioni ai templi o l’accensione di incensi, i fedeli cercano di migliorare la propria condizione e avvicinarsi al Nirvana in questa vita o nella successiva.

La religione buddhista esercita una forte influenza nella vita e cultura del popolo thai, ispirando l’arte, la letteratura, l’architettura e la scultura; i templi sono presenti in ogni villaggio e città: se ne contano circa 30.000 in tutta la Thailandia. Ma non si tratta soltanto di luoghi di culto, bensì di   centri educativi e di ritrovo sociale, dove si mettono a disposizione biblioteche, incontri, attività di insegnamento e ricreative. I monaci sono figure molto rispettate e a loro vengono fatte offerte di cibo, poiché non possono accettare denaro. La maggior parte degli uomini thailandesi, solitamente al termine degli studi, trascorre un breve periodo in un monastero apprendendo tutti gli insegnamenti del Buddhismo e vivendo come i monaci: è considerato un momento molto importante nella vita di una uomo.

Religioni cinesi

La numerosa comunità cinese ha permesso di introdurre in Thailandia altre tradizioni religiose, molte appartenenti alla cultura cinese e legate al Taoismo e al Confucianesimo; per questo in Thailandia esistono templi, santuari,  festival e rituali dedicati a particolari divinità o tradizioni cinesi. I festival cinesi sono ampiamente festeggiati soprattutto nelle località che contano maggior immigrati, come Phuket e Bangkok. Nonostante la forte presenza di seguaci e templi dedicati alle religioni cinesi, questa comunità viene comunque considerata parte della popolazione buddhista.

Anche gli stessi Thailandesi venerano divinità non legate al Buddhismo, bensì adantichi culti indigeni, dai quali derivano alcuni rituali e cerimonie praticati ancora oggi.

L’Islamismo

Nel sud del Paese (nelle province di Pattani, Yala, Narathiwat, Songkhla e Chumphon), si concentra la maggioranza di seguaci dell’Islam, che costituiscono la minoranza religiosa più numerosa (circa il 5% della popolazione). I mussulmani appartengono a varie etnie, in particolare originarie della Malesia. È proprio dalla confinante Malesia che si crede sia arrivato l’Islamismo attorno al XIII secolo. La comunità di mussulmani riceve finanziamenti da parte del governo per la costruzione e manutenzione dellemoschee, che sono circa 2.000 in tutta la Thailandia. La profonda tolleranza verso le altre religioni si nota anche in vari aspetti della vita quotidiana: i lavoratori mussulmani usufruiscono di permessi speciali in occasione di importanti festività religiose  e alcune dispute familiari vengono giudicate in base alla legge islamica. Inoltre in tutta la Thailandia ci sono circa 200 scuole mussulmane, dove gli alunni possono affiancare al percorso di studi di base l’apprendimento della religione islamica.

Cristianesimo

Il cristianesimo fu introdotto dai missionari europei attorno al XVI secolo e furono tante le persone che si convertirono a questa religione, in particolare tra gli immigrati cinesi. Nonostante i numeri siano relativamente bassi (i cristiani rappresentano oggi lo 0,5% circa della popolazione) storicamente la religione cristiana ha svolto un ruolo significativo nella modernizzazione del paese, apportando importanti innovazioni nel campo dell’istruzione e della medicina: furono i cristiani ad effettuare i primi vaccini in Thailandia.

Induismo e Sikhismo

In Thailandia si contano circa 20.000 residenti di origine indiana, che si dividono tra la religione induista e il sikhismo.

I fedeli indù  vivono soprattutto nelle grandi città e la più grande comunità si trova a Bangkok. È proprio qui che sorgono i principali templi e santuari induisti, dove si recano a pregare sia gli induisti che i buddhisti: alcune divinità induiste vengono adorate anche da molti Thailandesi di fede buddhista. La forte influenza dell’induismo ha origini molto antiche: in passato la Thailandia   si trovava sotto il dominio dei Khmer, che aveva profonde radici indù. Nonostante questo i seguaci dell’induismo costituiscono poco meno dello 0,1% della popolazione.

Anche la piccola ma influente comunità di Sikh è presente per lo più nelle città, dove vivono principalmente di commercio al dettaglio. Anche i Sikh hanno dei propri luoghi di culto in cui pregare e inoltre sono molto attivi nel fornire assistenza ai più poveri e ai malati: gestiscono diverse associazioni no profit per malati e anziani e scuole gratuite per i bambini poveri.

Ebraismo

La comunità  è presente in Thailandia a partire dal XVII secolo, con l’arrivo da Baghdad di alcune  famiglie di Ebrei ed è poi cresciuta in seguito alle persecuzioni subite da questo popoli. La maggior parte degli Ebrei risiedono aBangkok, ma ci sono alcune piccole comunità anche a Phuket, Chiang Mai e nell’isola di Koh Samui dove i fedeli possono pregare e ritrovarsi nellesinagoghe a loro dedicate.

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